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Ce que l’histoire peut nous apprendre sur la conservation des espèces menacées

Sauver des espèces menacées signifie parfois savoir où elles vivaient avant que les scientifiques ne commencent à les étudier. Pour cela, nous avons besoin d’écologistes historiques.

L’un des défis les plus fascinants de la gestion des espèces en voie de disparition est le concept de référence changeante – l’idée que l’aggravation d’un problème et quel devrait être votre objectif de rétablissement dépend du moment où vous commencez à mesurer le problème.

Dans de nombreux cas, nous avons besoin de données scientifiques sur la population et la répartition des espèces menacées avant que quiconque ne commence à collecter des données scientifiques.

Alors que faisons-nous?

Pour résoudre ce défi, il a fallu créer un domaine entièrement nouveau appelé écologie historique, qui examine les interactions humaines avec l’environnement sur de longues périodes en utilisant des méthodes de recherche historiques.

« L’écologie historique se situe à l’intersection d’un certain nombre de disciplines, notamment l’archéologie, l’histoire, l’anthropologie et la paléoécologie », déclare Ruth Thurstan de l’Université d’Exeter, une leader dans le domaine. « Il est particulièrement utile pour comprendre l’ampleur des changements qui se sont produits avant que nous commencions à surveiller scientifiquement les écosystèmes. »

Prenez les populations de poissons, par exemple. Les impacts de la pêche se sont produits sur des centaines d’années, mais nous ne surveillons certaines de ces populations que depuis des décennies. En utilisant l’écologie historique, dit Thurstan, « nous constatons que des perspectives historiques plus profondes montrent une ampleur bien plus grande du changement de l’écosystème par rapport aux seules preuves scientifiques modernes. »

Les mêmes techniques peuvent être utiles pour essayer de comprendre l’aire de répartition historique d’une espèce désormais en voie de disparition. Le simple fait de savoir où vit actuellement une espèce ne vous dit pas où elle vivait – ou devra probablement revivre à mesure que son nombre se rétablira.

Un exemple de ce défi peut être trouvé dans une nouvelle étude qui utilise des méthodes d’écologie historique pour comprendre l’aire de répartition historique du requin-ange en danger critique d’extinction.

Les co-auteurs de l’étude Jan Geert Hiddink, professeur de biologie marine à l’Université de Bangor, et Alec Moore, chercheur postdoctoral à l’Université de Bangor, ont trouvé une copie du livre d’histoire naturelle de 1686 « De Historia Piscium » rempli de notes manuscrites détaillées faites par Lewis Morris, un douanier gallois décédé en 1765. Ils ont également trouvé plusieurs autres documents de la carrière de Morris qui contiennent des descriptions détaillées des requins-anges trouvés le long de la côte du Pays de Galles.

« Nous avons trouvé plusieurs enregistrements de requins anges dans des notes vieilles de 275 ans documentant les récifs de galets au Pays de Galles », explique Hiddink. « Les endroits où ces requins ont été enregistrés coïncident avec les zones du Pays de Galles où ils sont encore présents, ce qui montre que ces récifs sont l’habitat principal des requins anges. »

Sans ces outils, nous saurions seulement que les requins utilisent cet habitat maintenant. Sachant qu’ils ont également utilisé cet habitat au cours des siècles passés, il est beaucoup plus essentiel de protéger les récifs – et nous n’aurions jamais su sans les approches écologiques historiques.

« Détecter les changements dans la distribution et l’abondance des espèces rares est difficile, en particulier pour les espèces marines, mais c’est essentiel pour identifier où des mesures de gestion sont nécessaires », déclare Hiddink. « Ces observations uniques mettent en évidence la valeur que le matériel historique a pour la conservation. »

Pour découvrir l’information, Hiddink et Moore ont exploité des compétences rarement utilisées par les écologistes. « Il y a eu un long processus qui a impliqué de lire beaucoup de travaux en dehors de la littérature scientifique moderne, ainsi que de parler avec des personnes qui avaient une expertise et des sources locales, y compris des historiens et des archivistes », explique Moore.

Nous disposons peut-être aujourd’hui d’outils beaucoup plus sophistiqués pour la recherche scientifique, mais l’écologie historique montre que nous ne devons pas non plus négliger le passé.

« Cet article montre que les gens ont fait des observations réfléchies sur les espèces marines et que ces sources restent très pertinentes aujourd’hui », déclare Loren McClenachan, titulaire de la Chaire de recherche du Canada en histoire des océans et durabilité à l’Université de Victoria.

McClenachan n’a pas participé à l’étude sur les requins-anges, mais a utilisé l’écologie historique dans ses propres recherches pendant des années, y compris une analyse de 2009 sur la diminution de la taille des poissons dans les Florida Keys et l’évolution de la composition spécifique des communautés.

Pour le déterminer, elle a utilisé une source de données astucieuse : des photographies prises par des capitaines de pêche charter de 1956 à 2007, qui montrent les prises quotidiennes de leurs bateaux de pêche.

Thurstan a qualifié cet article de l’un de ses exemples préférés de travail d’écologie historique, car il « utilise des sources que la plupart des spécialistes des sciences naturelles ne considéreraient pas traditionnellement comme des données scientifiques, mais capte immédiatement l’attention des gens », dit-elle.

Des exemples d’utilisation de l’écologie historique pour éclairer la conservation des océans par d’autres chercheurs comprennent une analyse d’anciens menus de restaurants montrant que le poisson couramment disponible avait changé, une analyse d’anciens articles de magazines de pêche qui montraient un déclin massif du vivaneau australien et un regard sur le changement côtier dans Brésil à travers des articles de journaux historiques.

Ces techniques de recherche sont également utiles au-delà du milieu marin.

Des méthodes similaires ont aidé à identifier l’aire de pré-exploitation des loups en Europe et ont été utilisées pour aider à démontrer l’impact du changement climatique sur les saisons.

Pour ceux qui souhaitent se plonger dans les ensembles de données historiques, il existe d’innombrables questions intéressantes et pertinentes auxquelles ces outils peuvent répondre. Mais nous devons également préserver les informations, ce qui inclut un investissement à long terme dans la gestion des données, affirment les chercheurs.

L’écologie historique ne peut pas nous dire tout ce que nous devons savoir pour sauver une espèce, mais elle peut nous rafraîchir la mémoire.

« Les archives historiques peuvent nous indiquer des endroits qui pourraient être importants pour aider les espèces menacées à se rétablir, même si nous les avons oubliées », explique Moore.

Parce que nous modifions les écosystèmes bien avant que les scientifiques ne commencent à enregistrer ces changements, « les observations écologiques ne peuvent à elles seules saisir toute l’ampleur du changement », déclare McClenachan. Mais « l’histoire peut nous dire où concentrer les efforts de conservation et de gestion, et aider à fixer des objectifs de rétablissement appropriés ».

Avec l’ampleur de la crise de la biodiversité à laquelle nous sommes confrontés, cette information est un ajout bienvenu.

David Shiffman est un biologiste marin spécialisé dans l’écologie et la conservation des requins. Il a obtenu son doctorat. en sciences et politiques environnementales de l’Université de Miami. Suivez-le sur Twitter, où il est toujours heureux de répondre à toutes les questions que quiconque se pose sur les requins. Cette histoire a paru à l’origine dans The Revelator et est republiée ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale renforçant la couverture de l’histoire du climat.


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