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Journée du patrimoine : ‘Je veux crier leurs noms un par un’

« Je veux appeler leurs noms un par un, comme une façon de ne pas les oublier », a déclaré la conservatrice d’art Nontobeko Ntombela à propos des 45 femmes artistes noires exposées à la galerie de la Fondation Norval. Co-organisée par Ntombela et le Dr Portia Malatjie, il s’agit d’une exposition marquante d’un patrimoine largement exclu. Certains n’ont jamais été exposés, leurs histoires jamais racontées, jamais écrites.

C’est un patrimoine unique, a déclaré Ntombela à propos de la vitrine de 200 œuvres de l’exposition d’un an, intitulée When Rain Clouds Gather : Artistes noires sud-africaines, 1940-2000.

« C’est ce qu’ils nous ont laissé en héritage. »

Alors que les co-commissaires hésitent à revendiquer des premières, l’exposition est unique dans sa gamme et son horizon créatif et en tant que miroir des créatrices sud-africaines noires.

« Nous avons tous les deux étudié les pratiques de l’histoire de l’art en parallèle pendant plus d’une décennie », a déclaré Ntombela. « Et puis il est devenu pertinent de réaliser cela ensemble, en collaboration, car il est également précieux d’avoir plusieurs voix à l’avant-garde de la conservation et de la narration de ces histoires. »

Conservateur basé à Johannesburg, Ntombela est chargé de cours au département d’histoire de l’art de l’école d’art de l’université de Witwatersrand (Wits). Elle est également candidate au doctorat à l’Université de Cape Town (UCT) en vue d’un doctorat en histoire de l’art.

Co-commissaires de l’exposition d’art « When Rain Clouds Gather », Dr Portia Malatjie et Nontobeko Ntombela.

Le Dr Malatjie est maître de conférences en cultures visuelles à la Michaelis School of Fine Art de l’UCT et co-conservateur de la UCT Works of Art Collection. Elle est conservatrice adjointe de l’Afrique et de la diaspora africaine au Hyundai Tate Research Center: Transnational at Tate Modern (Londres).

Patrimoine sous-estimé

L’exposition reflète un patrimoine riche mais sous-estimé ; une extraordinaire collection d’œuvres intergénérationnelles couvrant six décennies – de la montée du début du modernisme à la période contemporaine. Il comprend des peintures, des dessins, des gravures, des gravures, des photographies, des sculptures, des céramiques, des installations et des textiles.

Les femmes noires sont les artistes les plus marginalisées du pays, leurs premiers travaux et contributions étant particulièrement flous par les notions culturelles, sociales et sexuées de l’art par rapport à l’artisanat ; « le travail des femmes » lié à la production de céramiques, de textiles et de perles, a déclaré Ntombela.

« Le manque d’accès à certains artistes est dû au fait que la plupart de leurs œuvres restent entre les mains de propriétaires privés. »

Mais tout rassembler a pris trois ans.

« Le manque d’accès à certains artistes est dû au fait que la plupart de leurs œuvres restent entre les mains de propriétaires privés dont les coordonnées ne sont pas facilement traçables – ou dans des collections publiques qui ne disposent pas de mécanismes appropriés pour rendre ces œuvres facilement accessibles, », a déclaré Ntombela.

Certains artistes* comme Esther Mahlangu sont bien reconnus, tandis que d’autres comme Désirée Kok et Bongi Kasiki ne sont pas.

C’est une étape patrimoniale et politique qui doit être célébrée, a déclaré Ntombela.

« Il n’y a jamais eu un moment où nous voyons une telle collection d’œuvres ensemble. Aussi, l’exposition fait quelque chose; cela vous donne un corpus d’œuvres, un conglomérat d’œuvres d’art réunies en un grand groupe. Et soudain vous avez une encyclopédie, un livre qui n’a jamais été écrit sur les artistes femmes noires.

«Certes, cela a été une surprise pour nous qu’il existe autant d’artistes femmes noires, même si nous avions vu les noms apparaître dans nos recherches. Et une fois que l’exposition s’est réunie, elle nous a frappés d’une manière que nous n’aurions jamais imaginée.

L’intention des co-commissaires était également de mettre en lumière les noms les moins connus.

« Et c’est aussi un geste politique de notre part et une partie de la célébration », a déclaré Ntombela. « Je veux appeler les noms un par un pour ne pas les oublier. »

Moment d’enseignement et d’apprentissage

L’exposition a également été précieuse pour l’enseignement et l’apprentissage de l’histoire de l’art. Ntombela a amené ses étudiants de troisième cycle en histoire de l’art de Wits voir l’exposition, qui est au cœur de son cours d’écriture d’histoires d’art. Les élèves choisissent un artiste et une de leurs œuvres pour leurs projets biographiques.

Il y a peu de recherches sur les pratiques des femmes artistes de 1940 à 1960 car on pense qu’elles n’ont vraiment fait leur marque que dans les années 1960, a déclaré Ntombela.

« C’est faux, compte tenu de la contribution de Valérie Desmore dans les années 1940 dès l’âge de 16 ans. Et donc, 1940 signifie ce moment de début. »

Elle veut que ses étudiants produisent plus qu’une chronologie de la vie des artistes. L’objectif est de combler les lacunes des archives artistiques disparates d’Afrique du Sud.

« L’écriture historique s’est concentrée sur les biographies d’une manière qui éclipse les contributions techniques, conceptuelles et intellectuelles que ces artistes ont apportées à travers le travail. »

Rassembler cette gamme d’œuvres et d’artistes de cette manière a été « très pertinent », a déclaré Malatjie, un aperçu de l’immensité du travail produit par les femmes noires, en particulier les femmes noires modernistes.

Le défi du rassemblement

Que l’exposition porte le nom du premier roman de l’auteure africaine Bessie Head, Quand les nuages ​​de pluie se rassemblent, est également significatif. L’une des écrivaines anglophones les plus connues d’Afrique, Head a vécu comme une paria de l’apartheid en exil au Botswana. La symbolique du titre est riche ; un signe avant-coureur de changement et de perturbation que Ntombela et Malatjie espèrent inaugurer à travers l’exposition.

Il y avait quatre raisons principales pour utiliser ce titre.

« Tout d’abord, nous voulions mettre en évidence le fait que les pratiques créatives noires et leur représentation ne relèvent pas toujours d’une seule discipline ; les écrivains et les artistes ont longtemps travaillé dans différentes disciplines », a déclaré Ntombela.

« Cela montre comment les femmes noires créatives ont toujours illustré de puissantes histoires de difficultés, de tragédies et d’espoir. »

«Deuxièmement, cela montre comment les femmes noires créatives ont toujours illustré des histoires puissantes de difficultés, de tragédies et d’espoir d’une manière qui nous raconte comment les femmes ont navigué dans leur monde. Et en tant que tel, nous voyons le livre de Head de la même manière que nous voyons les œuvres d’art comme l’espace de théorisation critique où, à travers la fiction et l’art, les femmes noires nous racontent l’intersection de leur critique et de l’observation de la vie qui se passe autour d’elles – et le lieu de l’imaginaire. »

Troisièmement, la référence métaphorique du titre aux nuages ​​et à ce qui pourrait arriver quand ceux-ci « se rassemblent ».

« C’était un autre point que nous voulions faire valoir. Que se passerait-il si le travail des artistes femmes noires était exposé au même endroit ? Quel changement de canon cela nous offre-t-il ? »

Et comme toute encyclopédie, le canon de l’art est toujours en cours de révision, a déclaré Ntombela.

« Lorsque nous voyons ces efforts ensemble dans la même pièce, nous voyons tellement plus… c’est comme si on nous avait toujours donné une page à la fois. Et soudain, vous avez 200 pages à la fois, et vous voyez qu’une histoire différente est en train de s’écrire.

L’exposition est un rappel des femmes artistes noires du pays et de leurs luttes pour que nous ayons une voix aujourd’hui, a déclaré Ntombela. Cela s’étend à la classe d’art.

Malatjie a ajouté: «C’est nous qui essayons de les écrire dans l’histoire ou d’essayer d’étendre l’écriture. C’est aussi une reconnaissance de la contribution qu’ils ont apportée à l’histoire de l’art et de les reconnaître en tant que praticiens, en tant que théoriciens, en tant que personnes qui pensaient de manière critique.

« C’est aussi reconnaître les pratiques spécifiques et ce qu’elles ont apporté. Et ce n’est pas seulement célébrer ce qu’ils ont fait et les célébrer, mais c’est une fête pour nous, parce que nous pouvons vivre cette histoire pour la première fois [at the exhibition] en 2022.

« Donc, cela ressemble beaucoup à une célébration communautaire de la reconnaissance de l’histoire qui nous appartient, que ces femmes nous ont offerte d’une manière très significative. Et très attentionné.

Les lacunes de l’histoire entre 1940 et 2000 se reflètent dans la conception de l’exposition, a déclaré Ntombela.

« En parcourant, la première chose que vous verrez est la carte, et la chronologie des années qui articule les différents moments de l’histoire et ce qui est important… Nous voulions commencer par un endroit où il n’y a pas de résolution ; il y a des questions, des lacunes et des absences.

Pour les co-commissaires, l’exposition est une célébration de ce qu’est la noirceur dans sa diversité et sa complexité, a déclaré Malatjie.

« Et cette exposition n’est pas pour nous. C’est pour tout le monde. Mais d’abord, c’est aux personnes de couleur… de se voir illustrées dans la visualité. Et nous espérons que les gens reviendront et diront : « C’est un cadeau pour nous ».

L’exposition se déroule jusqu’au 9 janvier 2023.

*Parmi les artistes présentés figurent Selina Baloyi, Bongi Bengu, Edith Bukani, Rose Buthelezi, Dudu Cele, Desiree Kok, Valerie Desmore, Bongiwe Dhlomo, Patience Dlamini, Faiza Galdhari, Josephine Ghesa, Bina Gumede, Francis Halala, Lallitha Jawahilirar, Bongi Kasiki , Noria Mabasa, Diana Mabunda, Rosinah Maepa, Rebecca Mafu, Esther Mahlangu, Philda Majozi, Venus Makhubele, Esther Maswanganyi, Sisanda Mbana, Elizabeth Mbatha, Katherine Mchunu, Gladys Mgudlandlu, Judith Mkhabela, Dinah Molefe, Ruth Motau, Nombeko Mpako, Sanna Naidoo, Allina Ndebele, Henriette Ngako, Rita Ngcobo, Gabisile Nkosi, Bonnie Ntshantshali, Sophie Peters, Helen Sebidi, Eunice Sefako, Alvitha Sooful, Kedibone Sarah Tabane et Elise Xaba.



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