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La pénurie de pilotes modifie notre façon de voyager et voici 5 graphiques qui le montrent

Juillet a été le deuxième mois le plus chargé de l’histoire de l’aéroport international de Dallas-Fort Worth, 6,9 millions de passagers ayant transité par l’aéroport au plus fort de la saison des vacances d’été.

Les passagers à destination de croisières, de réunions de famille, de voyages d’affaires et d’escapades post-pandémiques ont occupé près de 90 % de tous les sièges disponibles sur les vols entrants et sortants de DFW au cours du mois.

Peut-être que les foules auraient été plus importantes si le retour des voyages ne s’était pas soudainement arrêté cet été lorsque les compagnies aériennes ont réduit leurs effectifs pour maîtriser une pénurie paralysante de pilotes ainsi que des taux de retard et d’annulation élevés, en partie à cause de cette pénurie de pilotes.

« Tout est vendu ; c’est le principal problème », a déclaré Yolanda Meador, une agence de voyages basée à Irving et propriétaire de You Deserve It! Les vacances. « Et maintenant, nous arrivons à l’automne lorsque les choses sont censées s’éclaircir et que cela ne ralentit pas. »

Les pénuries dans l’industrie du transport aérien entraînent des changements subtils et manifestes dans le système de voyage américain. Les grandes compagnies aériennes telles qu’American Airlines, basée à Fort Worth, dépendent moins des partenaires régionaux, les annulations sont en hausse, tout comme les retards.

Voici cinq graphiques qui montrent à quel point les voyages ont changé à la suite de la pandémie de COVID-19 :

Moins de pilotes signifie moins de vols

La pénurie de pilotes qui pèse sur l’industrie du voyage depuis près de deux décennies est désormais la principale contrainte pour les compagnies aériennes, obligeant les transporteurs à réduire leurs plans de relance alors même que la demande de vols est en plein essor. Lors d’une conférence des dirigeants des compagnies aériennes régionales ce mois-ci à Washington, DC, les dirigeants de l’industrie ont déclaré qu’il y avait un besoin d’environ 14 000 nouveaux pilotes chaque année, alors que seulement 6 000 environ sont ajoutés.

« Nous prévoyons un manque de 28 000 pilotes au cours de la prochaine décennie », a déclaré Chris Brown, vice-président des affaires gouvernementales de la National Air Carriers Association. « Nous avons besoin d’un dialogue sur les solutions. »

Les compagnies aériennes ont réagi en coupant leurs vols cette année. Ils ont également dit que cela pourrait prendre des années pour maîtriser le problème.

Au cours de cet été, les compagnies aériennes ont opéré 12% de vols en moins qu’à l’été 2019, selon le service d’horaires de vols Cirium. La tendance se maintient également pendant les mois d’automne et d’hiver.

Cela signifie environ 100 000 vols de moins chaque mois dans l’industrie du transport aérien.

Cela signifie également qu’il y a moins d’itinéraires vers moins de destinations, en particulier vers les petites villes. American Airlines a entièrement coupé ses vols vers des villes comme Dubuque, Iowa ; Tolède, Ohio ; et Islip et Ithaca à New York.

Ça change qui pilote nos avions

En 2019, 54% de tous les vols vendus par American, Delta ou United étaient opérés par l’un de leurs plus petits partenaires aériens régionaux avec des noms sur la livrée tels que American Eagle, Endeavour et United Express. Certaines compagnies opérant ces vols, telles que Compass, SkyWest et Republic, sont indépendantes et volent pour de plus grands transporteurs. D’autres, comme Envoy et Horizon, appartiennent à de plus grandes compagnies aériennes.

Maintenant, il est beaucoup moins probable que les passagers voyagent sur un jet régional parce que les pilotes qui travaillaient pour ces compagnies aériennes partent pour plus d’argent chez American, United, Delta ou Southwest. La majorité des vols d’American Airlines ont été effectués avec des transporteurs régionaux entre octobre 2015 et fin 2021, selon les données de Cirium. Mais moins de la moitié ont été sur des transporteurs régionaux en 2022.

« En fonction de la relation entre le transporteur régional et la principale compagnie aérienne – American Airlines en possède certains – ils peuvent prendre ces mêmes pilotes hautement qualifiés et les remobiliser pour piloter des avions plus gros avec plus de passagers et des coûts inférieurs », a déclaré Mike. Arnot, porte-parole de Cirium. « C’est une meilleure utilisation d’une ressource rare. »

Environ 1 000 pilotes d’American Airlines ont pris leur retraite pendant la pandémie de COVID-19, dont beaucoup ont pris des rachats pour partir plus tôt. Ces réductions n’ont fait que compliquer la reprise des voyages à mesure que le besoin d’embaucher de nouveaux pilotes augmentait.

« COVID a frappé au cours d’une période au cours de laquelle il y a 30 ans, nous avions procédé à l’une des plus importantes embauches que nous ayons jamais faites dans notre histoire en tant qu’industrie aérienne », a déclaré le PDG d’American Airlines, Robert Isom, lors de la conférence de l’US Travel Association le 20 septembre. « Donc, ce que cela signifie en tant que pilotes, je ne peux pas voler au-delà de 65 ans, et ils prennent tous leur retraite exactement au même moment. »

American a déclaré qu’il prévoyait d’embaucher jusqu’à 4 000 pilotes d’ici la fin de 2023.

Les avions aussi sont différents

Rouler sur une compagnie aérienne régionale, c’est aussi voler sur ces petits jets de 50 à 76 places fabriqués par Embraer ou Bombardier. Ces avions avaient généralement une cabine de quatre sièges de large et transportaient principalement des passagers de petites villes vers de grands hubs.

« Nous avons une centaine d’avions au sol en raison de la pénurie de pilotes, et cela continue d’être un véritable défi », a déclaré le vice-président des affaires gouvernementales mondiales d’American Airlines, Stephen Neuman, lors de la conférence de la Regional Airline Association.

Ce ne sont pas toutes de mauvaises nouvelles. Les jets des compagnies aériennes régionales sont plus petits et disposent de moins de commodités et de sièges haut de gamme que les avions plus gros fabriqués par Boeing et Airbus.

Cela peut aussi être plus économique pour les compagnies aériennes. Bien que cela ait impliqué le stationnement de certains avions, les transporteurs ont « amélioré » certains vols pour utiliser des avions plus gros, même des gros porteurs, pour des vols qui étaient auparavant opérés par des avions plus petits.

« Piloter un jet coûte cher, en particulier à cause du carburant et des pilotes, et ces coûts sont mesurés en fonction du nombre de sièges volés », a déclaré Arnot. « Les jets régionaux ont moins de sièges – 76 ou moins – et c’est donc purement mathématique qu’ils ont des coûts plus élevés par siège volé. »

Une offre faible répond à une forte demande

Les tarifs aériens sont tombés à des niveaux historiquement bas en 2020 à cause de la COVID-19. Et tandis que les consommateurs ont bénéficié de tarifs aériens bas pendant près de deux ans, les prix ont dépassé les niveaux d’avant la pandémie en avril.

En mai, le tarif aérien moyen était supérieur de 22 % à ce qu’il était au cours du même mois en 2019, selon l’indice des prix à la consommation.

Alors que l’écart de prix s’est rétréci à mesure que le pic estival s’est estompé, les agents de voyages affirment que les billets sont encore chers à l’approche de l’automne.

L’agent de voyages basé à Austin, Keith Waldon, a déclaré qu’il était difficile de trouver des sièges dans les avions, même pour ceux qui souhaitent passer en classe affaires ou en première classe.

« L’avant de l’avion se vend au prix fort, et il n’y a pas beaucoup d’opportunités de mise à niveau », a déclaré Waldon, fondateur de l’agence de voyages Departure Lounge. « Beaucoup de nos clients qui ont accumulé des points ne peuvent pas les utiliser. »

Les prix élevés ont contribué à compenser les dépenses plus élevées des compagnies aériennes en carburant et en main-d’œuvre. American a réalisé son premier bénéfice sans l’aide du gouvernement depuis 2019 au cours du deuxième trimestre de cette année. Les compagnies aériennes américaines ont réalisé des bénéfices de 2,2 milliards de dollars au cours du deuxième trimestre après avoir perdu 5,1 milliards de dollars au cours de la même période un an plus tôt.

Les vols ont été moins fiables en 2022

Alors que les compagnies aériennes ont augmenté leurs vols en 2021 et 2022 pour revenir aux niveaux d’avant la pandémie et répondre à la forte demande des voyageurs, les transporteurs ont dû faire face à une augmentation des retards et des annulations.

Près de 25% des avions ont atterri avec plus de 15 minutes de retard jusqu’à présent cette année jusqu’en juillet, selon les données du gouvernement. C’est le taux d’arrivée à l’heure le plus bas depuis 2014.

Et près de 3 % des vols ont été annulés, le taux le plus élevé depuis au moins une décennie hors 2020, lorsque des milliers de vols ont été annulés lorsque la pandémie a aveuglé les compagnies aériennes.

« Notre ponctualité n’est pas tout à fait revenue à nos moyennes historiques mais très respectable, et notre mission est d’amener tout le monde là où il veut aller ce jour-là et de ne pas annuler son vol », a déclaré le président de Southwest Airlines, Gary Kelly, à la Chambre des États-Unis. Commerce Global Aerospace Summit le 16 août. « Nous courons donc un peu plus tard. … Nous avons encore du chemin à faire, et la priorité numéro 1 de notre entreprise est de revenir à cette excellence opérationnelle.

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