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La plupart des professeurs américains sont formés dans les mêmes universités d’élite

Selon une étude, un professeur sur huit menant à la permanence dans des institutions américaines a obtenu son doctorat dans seulement cinq universités américaines d’élite.Crédit : Paul Marotta/Getty

Selon une étude, les universités américaines embauchent la plupart de leurs professeurs menant à la permanence dans la même poignée d’institutions d’élite1. Le résultat suggère que le prestige est surévalué dans les décisions d’embauche et que les chercheurs universitaires ont peu de chances d’obtenir des emplois dans des institutions considérées comme plus élitistes que celles dans lesquelles ils ont été formés.

Plus précisément, l’étude, publiée dans La nature le 21 septembre, montre que seulement 20 % des établissements délivrant des doctorats aux États-Unis ont fourni 80 % des professeurs menant à la permanence à des établissements à travers le pays entre 2011 et 2020 (voir « Biais d’embauche »). Aucun collège et université historiquement noir (HBCU) ou institution au service des hispaniques (HSI) ne figurait parmi ces 20%, déclare Hunter Wapman, informaticien à l’Université du Colorado à Boulder (UC Boulder) et co-auteur de l’article. Un membre du corps professoral menant à la permanence formé aux États-Unis sur huit a obtenu son doctorat dans seulement cinq universités d’élite : l’Université de Californie à Berkeley ; l’Université de Harvard à Cambridge, Massachusetts ; l’Université du Michigan à Ann Arbor ; l’Université de Stanford en Californie ; et l’Université du Wisconsin-Madison.

« Ce n’est pas surprenant, mais c’est choquant » de voir ces données, déclare Leslie Gonzales, une spécialiste des sciences sociales qui étudie dans l’enseignement supérieur à la Michigan State University à East Lansing. « Il y a tellement de travail brillant et de formation d’érudits brillants qui se produisent en dehors de ce petit morceau » d’institutions, y compris dans les HBCU et les HSI – et cela est négligé, dit-elle.

Biais d'embauche : graphique montrant que seulement 20 % des universités américaines ont produit 80 % des membres du corps professoral formés aux États-Unis de 2011 à 2020.

Source : Réf 1.

Cette image d’élitisme est confortée par une étude publiée le mois dernier dans Nature Comportement humain2, montrant que près de 25 % des membres du corps professoral aux États-Unis ont au moins un parent titulaire d’un doctorat (dans la population générale, moins de 1 % des personnes ont un parent titulaire d’un doctorat). C’est important parce que les parents titulaires d’un diplôme supérieur ont tendance à avoir un statut socio-économique plus élevé que ceux qui n’ont pas une telle éducation, de sorte que les familles de la classe supérieure contribuent fortement au pipeline de doctorat, déclare Aaron Clauset, informaticien à UC Boulder et co-auteur de les deux papiers.

Ensemble, les études décrivent un système universitaire dans lequel la plupart des membres du corps professoral sont formés dans quelques universités, et les chercheurs universitaires proviennent généralement de familles ayant des antécédents similaires, établissant un cycle de similarité. « Le système est-il une méritocratie ? demande Daniel Larremore, un scientifique en informatique à l’UC Boulder qui est co-auteur des deux articles. « Dans l’examen par les pairs, non ; dans la diffusion des idées, non ; et dans l’embauche de professeurs, sûrement pas.

Mesurer l’excellence

La La nature L’ensemble de données du document comprenait des professeurs titulaires et menant à la permanence qui ont travaillé dans des établissements de doctorat aux États-Unis entre 2011 et 2020, pour un total de 295 089 personnes dans plus de 350 établissements. Les données provenaient de l’Academic Analytics Research Center basé à Charlotte, en Caroline du Nord, qui offrait à Larremore et à l’équipe l’accès aux informations. Larremore, Wapman et leurs collègues ont trié les membres du corps professoral à partir de l’ensemble de données en 107 domaines, tels que l’écologie et la chimie.

Selon le domaine, seulement 5 à 23 % des membres du corps professoral travaillaient dans une institution plus prestigieuse que celle où ils ont obtenu leur doctorat, selon l’analyse. Les domaines avec le moins de « mobilité ascendante » comprenaient les sciences classiques et l’économie, tandis que ceux avec le plus de sciences animales et de pharmacologie.

Les comités d’embauche semblent utiliser le prestige comme indicateur de l’excellence au travail, déclare Kimberly Griffin, doyenne du College of Education de l’Université du Maryland à College Park. Mais « prestige » ne signifie pas nécessairement « plus qualifié », et les programmes d’études supérieures prestigieux admettent souvent les étudiants sur la base de résultats de tests standardisés, de lettres de recommandation et de la renommée de leur diplôme de premier cycle. Tous ces éléments, selon les recherches, peuvent désavantager les étudiants de couleur, dit Griffin, qui est également rédacteur en chef du Journal de la diversité dans l’enseignement supérieur.

« Accepter que le prestige soit une bonne mesure de l’excellence signifie que nous n’examinons pas l’histoire de la façon dont les choses sont devenues prestigieuses », déclare Gonzales. La création d’universités américaines d’élite est « entremêlée d’exclusion », ajoute-t-elle. Par exemple, de nombreuses institutions ont l’habitude de saisir des terres à des groupes autochtones, ou ont à l’origine tiré leur richesse ou soutenu leur infrastructure avec le travail de Noirs réduits en esclavage.

Apprendre des données

La La nature rapport a révélé que la proportion de nouvelles recrues qui sont des femmes est restée stable depuis 2011 dans 100 des 107 domaines analysés – et a en fait diminué dans les 7 autres. Le pourcentage global de femmes a augmenté dans les trois quarts des domaines, mais les auteurs attribuent cela à une proportion élevée d’hommes parmi les membres du corps professoral qui ont atteint l’âge de la retraite. Ces tendances indiquent que les efforts pour embaucher plus de femmes dans le milieu universitaire n’ont pas été fructueux, du moins depuis 2011, dit Larremore.

Il note deux limites de l’ensemble de données sur le sexe : l’équipe a principalement utilisé des associations culturelles nom-genre pour classer les membres du corps professoral en hommes ou en femmes, ce qui n’est pas nécessairement fiable ; et il n’y avait pas de catégorie de genre non binaire.

La Nature Comportement humain a utilisé une enquête en ligne pour recueillir des données auprès de 7 024 membres du corps professoral menant à la permanence aux États-Unis. Clauset a été surpris par le nombre de personnes qui ont contacté l’équipe au sujet de l’article depuis sa publication. « Je ne pense pas que nous ayons réalisé à quel point cela résonnerait chez les gens dans leurs expériences vécues », dit-il. De nombreuses personnes qui sont des étudiants diplômés de «première génération» issus de familles sans diplôme d’études supérieures ont déclaré qu’elles se sentaient à part de leurs pairs qui avaient plus d’avantages, ajoute-t-il.

Il existe des moyens par lesquels le milieu universitaire pourrait minimiser le prestige et réduire les inégalités. La première étape fondamentale consiste à remettre en question le prestige et son origine, dit Gonzales. Elle conseille aux comités d’embauche de répertorier tous les endroits où ils envisagent d’annoncer un poste, y compris leurs relations personnelles ; examiner la diversité institutionnelle de la liste ; et ajouter les HBCU, les HSI et les institutions régionales s’ils ne sont pas déjà inclus.

L’inégalité d’accès aux emplois du corps professoral selon le sexe, la race et le milieu socio-économique a des conséquences. « Il existe une énorme quantité de littérature qui dit que qui fait partie de la communauté scientifique affecte les questions de recherche qui sont posées », déclare Clauset. « En n’étant pas aussi diversifiés que nous pourrions l’être, aussi inclusifs que nous pourrions l’être, nous perdons des personnes intelligentes qui pourraient changer le monde pour le mieux. »

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