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Un canular cruel que le Minnesota a déjà vu

Betty Beal avait un billet de bus aller simple pour le Minnesota et la promesse que du travail et de la bienvenue l’attendaient, elle et sa famille, à des milliers de kilomètres au nord de Redwood Falls.

Un trajet en bus de la Louisiane au Minnesota prenait deux jours à l’époque, en 1962, mais les hommes de sa ville natale lui avaient donné 25 dollars pour couvrir les repas d’elle, de sa sœur de 16 ans et de ses trois jeunes enfants. Ils lui ont montré une photo d’un journal du Minnesota sur un autre homme noir qu’ils avaient envoyé dans le nord, s’enregistrant dans un hôtel de Redwood Falls. Ils vous attendront pour vous accueillir, lui ont-ils dit, en retirant le papier avant qu’elle ne puisse lire l’histoire.

La famille Beal a atteint le dépôt de bus dans la petite ville du sud-ouest du Minnesota un dimanche soir d’août.

Il n’y avait pas de travail qui attendait Betty Beal. Pas de logement. Juste un autre télégramme narquois des citoyens blancs de Lake Providence, en Louisiane, présentant cinq nouvelles victimes du canular cruel qu’ils ont appelé le Reverse Freedom Ride.

« Quand je suis arrivé ici pour la première fois et que j’ai découvert qu’il n’y avait rien pour moi, je me sentais vraiment triste et effrayé et un peu seul », a déclaré Beal à un journaliste du Minneapolis Tribune.

Des centaines d’hommes, de femmes et d’enfants noirs ont été amenés à voyager vers le nord cette année-là – ils ont tout promis, des bons emplois au dîner de Noël avec Hubert Humphrey.

Les conseils de citoyens blancs du Sud ségrégué étaient gênés par les gros titres des journaux sur les bus Freedom Rider qu’ils avaient incendiés et les poursuites fédérales pour les droits civiques qu’ils avaient perdues.

Ils voulaient que certains de ces gros titres peu flatteurs soient dirigés vers le nord.

Ce fut un moment désagréable et mesquin de l’histoire américaine. Un peu de cruauté que nous avions presque oubliée – jusqu’à ce que le gouverneur de Floride, Ron DeSantis, incite les immigrants à s’envoler pour Martha’s Vineyard avec de fausses promesses sur le travail et l’accueil qui les attend.

Puis, comme maintenant, la cascade s’est retournée contre lui.

Le Minnesota était bien meilleur que la Géorgie, a déclaré Clayton Holmes, 45 ans, à un écrivain du Minneapolis Tribune après que le Conseil des citoyens blancs de Macon lui ait promis que quelqu’un l’attendrait à St. Paul pour lui donner un emploi. Personne ici ne l’appelait garçon, a-t-il dit. Les gens l’appelaient M. Holmes. Personne n’entrait chez lui sans y être invité parce qu’ils étaient blancs et qu’ils le pouvaient.

« Ils me parlent », a-t-il dit, « comme si j’étais des gens. »

Lorsque le comité d’accueil promis ne s’est pas présenté, Holmes a pris l’initiative et a appelé George Vavoulis, le maire de Saint-Paul. Le maire a passé quelques appels et bientôt Holmes a eu un appartement d’une pièce et un emploi dans une cuisine de café à Minneapolis, gagnant 50 $ par semaine.

Il a envoyé la moitié de ses chèques de paie à sa femme, Helen, et à leurs quatre enfants à Macon. Il a dit au journaliste qu’il aimerait déménager sa famille dans le Minnesota avant la rentrée scolaire.

Il y avait tant à apprendre pour les enfants, dit-il. Et de désapprendre.

La petite ville de Lake Providence a ciblé la ville encore plus petite de Redwood Falls parce que c’était la ville natale de Richard Parsons, un avocat du ministère américain de la Justice qui avait travaillé sur le procès qui a forcé Lake Providence et la paroisse environnante d’East Carroll à laisser Black les citoyens votent pour la première fois en 40 ans.

« Je savais qu’ils ne feraient rien pour eux », a déclaré JR Dillard, chef du comité qui a organisé le canular, au Minneapolis Star dans l’un des nombreux articles écrits sur les êtres humains qu’il traitait comme des accessoires politiques. « Maintenant, nous allons voir s’ils veulent toujours diriger notre entreprise. … Nous n’avons eu aucun problème jusqu’à ce que le Nord commence à envoyer des barboteurs comme Parsons. »

Redwood Falls a organisé des chambres d’hôtel et des emplois temporaires pour les coureurs piégés au nord. Plusieurs familles ont offert aux sœurs Beal du travail domestique, mais aucun des emplois n’était accompagné de garde d’enfants, alors la famille est montée à bord d’un autre bus en direction de Detroit, où vivait sa grand-mère. Mais d’abord, ils sont allés pique-niquer avec les habitants de la ville, ont joué dans le parc et se sont émerveillés devant le bison du zoo de Redwood Falls.

Après quelques mois, la cascade s’est éteinte. Jusqu’à Noël cette année-là, lorsqu’une note de bas de page historique particulièrement désagréable nommée George Singelmann a annoncé qu’il enverrait 20 résidents noirs de la Nouvelle-Orléans au Minnesota en plein hiver afin qu’ils puissent dîner de Noël avec le sénateur Hubert Humphrey.

« Le cœur saignant du sénateur Humphrey a été bon pour les droits civils sur le parquet du Sénat et nous voulons le voir dans la pratique », a déclaré Singelmann aux journaux du Minnesota.

Le fait que la famille Humphrey soit à Washington, DC – et non au Minnesota – pour Noël ne semble pas avoir dissuadé le Conseil des citoyens de la Nouvelle-Orléans de ses plans.

Le Minnesota s’est donc mobilisé. La NAACP, la Ligue urbaine et le pasteur James Holloway de l’église baptiste de Zion ont formé un comité d’aide. Le lendemain de l’annonce, 550 étudiants du Carleton College – environ la moitié du corps étudiant – ont sauté le dîner et ont fait don de l’argent pour aider toute personne arrivant sans manteau et sans le sou à Noël.

La veille de Noël, les ségrégationnistes ont reculé et ont annoncé qu’il n’y aurait finalement pas de marche arrière.

En fin de compte, la cascade inutile a perturbé la vie d’environ 200 personnes à un moment où des millions de Noirs du sud migraient volontairement vers le nord.

Juste un autre groupe de méchants essayant de se sentir mieux en faisant que tout le monde se sente plus mal.

« Là-bas, les sentiments de l’homme blanc – ils sont terriblement faciles à blesser », a déclaré Clayton Holmes au Minneapolis Tribune à l’été 1962. « Mais l’homme de couleur n’est pas censé n’avoir aucun sentiment du tout. »

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