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Une équipe de recherche aide à créer des archives numériques de l’histoire de l’île locale

Le premier développeur de l’île Phil Kinsey, à gauche, sur une photo de 1962 des archives universitaires et des collections spéciales. PHOTO DE COURTOISIE

Comme la plupart des gens qui ont grandi dans le comté de Lee, Hailey Kerr, senior à la Florida Gulf Coast University, a enfoncé ses orteils dans le sable sucré des îles locales comme Sanibel de temps en temps. Aujourd’hui, grâce à un projet de recherche impliquant des étudiants, des professeurs et des membres de la communauté, elle plonge dans l’histoire d’une île formée il y a 100 ans par un puissant ouragan.

Grâce à un stage, Mme Kerr collabore avec d’autres étudiants de Rowan Steineker, professeur adjoint d’histoire, pour compiler une archive numérique préservant l’histoire de l’île Upper Captiva. Jusqu’en 1921, il faisait partie de l’île de Captiva. Cette année-là, une tempête sans nom a ouvert un nouveau canal à travers Captiva, créant une masse continentale séparée et sans pont qui a été appelée Upper Captiva. Bien qu’il ne soit accessible que par voie maritime ou aérienne, le développement qui a commencé dans les années 1980 a attiré des résidents aventureux toute l’année, des locataires de vacances à la recherche de sentiers invaincus et des plaisanciers affamés accostant dans les restaurants du port.

Mme Kerr n’a pas encore mis les pieds sur les rives de l’île-barrière. Mais la numérisation de photos historiques et d’autres documents et l’écoute des histoires orales des insulaires ont fait plus que perfectionner les compétences d’amélioration des CV.

Une photo aérienne non datée de l'île Upper Captiva des archives universitaires et des collections spéciales.  PHOTO DE COURTOISIE

Une photo aérienne non datée de l’île Upper Captiva des archives universitaires et des collections spéciales. PHOTO DE COURTOISIE

« Je me suis aussi beaucoup plus intéressée à l’histoire locale depuis que j’ai participé au projet », dit Mme Kerr, qui a une double spécialisation en histoire et en justice pénale. «Ce que j’ai appris, c’est qu’Upper Captiva est très axé sur la communauté et a été pendant la majeure partie de son histoire – très intéressé non seulement par la préservation de l’histoire mais aussi par l’environnement de l’île. Je suis vraiment content d’en avoir appris plus à ce sujet et sur l’histoire locale en général.”

C’est une victoire pour les efforts de la FGCU visant à impliquer les étudiants dans la communauté locale et à leur offrir des opportunités de recherche pratiques, en stimulant les perspectives d’études supérieures et le potentiel de carrière.

Les îles du comté de Lee abritent un passé coloré et parfois violent. Les membres de la tribu Calusa, puis les conquistadors espagnols ont pagayé jusqu’à leurs côtes des centaines d’années avant que les snowbirds et les vacanciers en quête de plaisir ne les «découvrent». La tradition locale a longtemps évoqué des images de pirates retenant des captifs sur des avant-postes insulaires – d’où le nom de Captiva. Les ouragans ont également façonné et remodelé de façon spectaculaire les îles au fil du temps. Le 100e anniversaire de la naissance brutale d’Upper Captiva a incité les membres de la communauté insulaire à contacter le département d’histoire de la FGCU en 2021.

M. Steineker et la professeure agrégée Frances Davey ont rapidement impliqué leurs étudiants dans l’enregistrement d’histoires orales, la numérisation et la compilation de métadonnées pour des documents et des photos importants, et la création d’une chronologie qui fera partie d’une collection hébergée dans les archives et les collections spéciales de la FGCU.

« Cela a été une excellente occasion de faire participer nos étudiants à des travaux pratiques d’histoire publique et de collaborer avec la communauté pour les aider à documenter et à préserver leur histoire », dit-il. « Il y avait un vif intérêt de la part des membres de la communauté pour approfondir la recherche sur l’histoire. Beaucoup d’habitants de l’île qui avaient été là dans des phases critiques vieillissaient ou s’éloignaient, et ils voulaient être sûrs que leurs histoires étaient collectées et préservées.

Leurs efforts aideront à construire un récit pour Upper Captiva qui ajoute un chapitre coloré à l’histoire régionale, dit-elle. Les principaux tournants comprennent la construction d’infrastructures, le développement immobilier et les efforts de conservation. En dehors du domaine de l’intervention humaine, il y a les impacts des catastrophes naturelles comme l’ouragan Charley de 2004, une tempête de catégorie 4 qui a soufflé sur l’île, déchirant les maisons et les îles de mangrove voisines.

Seule une poignée de maisons rustiques s’accrochaient à l’île paradisiaque luxuriante avant le début du développement au début des années 1980. L’État avait acheté environ les trois quarts de l’île pour la préservation à la fin des années 1970, et le coût des matériaux de construction par barge vers le site éloigné limitait davantage le développement.

Aujourd’hui, il y a 362 maisons – pour la plupart des locations de vacances, selon Bill Byrnes, président de la Commission des services de protection contre les incendies et de sauvetage d’Upper Captiva. C’est un pompier à la retraite de l’île qui a contacté la FGCU et a déclenché la collaboration. La coopérative électrique du comté de Lee a coulé les premières lignes électriques sous-marines vers l’île depuis Captiva en 1983, dit-il, la même année que le Safety Harbor Club a commencé à construire une communauté de condos. Les services publics et les lotissements ont ouvert la voie à des maisons sur pilotis à plusieurs étages d’un million de dollars, mais pas de routes.

Outre la collecte de coquillages, la pêche et les bains de soleil, les restaurants de l’île offrent une diversion au milieu de l’isolement. L’un des premiers, Barnacle Phil’s, est arrivé au début des années 80 lorsque le développeur pionnier Phil Kinsey a converti un cottage en une cabane de fruits de mer au bord du port qui est devenue célèbre pour les haricots noirs et le riz jaune de sa femme. Le pilote natif de Floride et vétéran a été inspiré pour acheter une propriété au début des années 1960 après avoir survolé l’île dans son avion privé.

Ce n’est qu’une des histoires tissées dans la tapisserie de l’histoire d’Upper Captiva. Préserver ce passé avant qu’il ne soit perdu signifie beaucoup pour les insulaires, dit Barnes.

« Nous sommes très reconnaissants envers les professeurs et les étudiants », dit-il. « Ils sont très enthousiastes à l’idée de faire quelque chose que personne n’a jamais fait auparavant, raconter l’histoire d’Upper Captiva. C’est quelque chose dont on peut être très fier. » ¦

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